William Bunge (1928–2013) y el proyecto de las expediciones geográficas

Las expe­di­cio­nes geo­grá­fi­cas fue­ron una ini­cia­tiva del sin­gu­lar geó­grafo nor­te­ame­ri­cano William Bunge, en el Detroit de fina­les de los 1960, que ha sido miti­fi­cada por algu­nos y poco cono­cida (y mucho menos reco­no­cida) por la mayo­ría. En aque­llas “expe­di­cio­nes” se tra­taba de poner el cono­ci­miento geo­grá­fico y el método cien­tí­fico en gene­ral, no al ser­vi­cio del colo­nia­lismo, la con­quista y el expo­lio como en las explo­ra­cio­nes clá­si­cas, sino jus­ta­mente al ser­vi­cio de los pobres y de los des­po­seí­dos que vivían en las ciu­da­des norteamericanas.

Las expe­di­cio­nes se lle­va­ron a cabo mediante el tra­bajo con­junto de inves­ti­ga­do­res uni­ver­si­ta­rios y acti­vis­tas de los barrios negros y empo­bre­ci­dos de Detroit. Pro­fe­so­res uni­ver­si­ta­rios y miem­bros de la comu­ni­dad negra par­ti­ci­pa­ron en plano de igual­dad, con el máximo res­peto y reco­no­ci­miento mutuo, en todas las fases de la inves­ti­ga­ción, desde la defi­ni­ción de pro­ble­mas hasta la for­mu­la­ción de pro­pues­tas de trans­for­ma­ción. Los resul­ta­dos se expre­sa­ron en una serie de infor­mes o “cua­der­nos de campo” en los que se reco­gió todo el tra­bajo efec­tuado, desde una sofis­ti­cada pro­puesta de des­cen­tra­li­za­ción esco­lar de Detroit que fuera más igua­li­ta­ria en tér­mi­nos racia­les a un estu­dio sobre las con­di­cio­nes de vida de los niños negros en Detroit y de los peli­gros que sufrían en deter­mi­na­das áreas.

Todo ello supuso una enorme e inusual labor de reco­lec­ción de datos (desde las áreas de recreo para los niños en el espa­cio público, al número medio de bote­llas de cer­veza y whisky por hogar o a la infes­ta­ción por ratas y el número de mor­de­du­ras regis­tra­das). Este mate­rial quedó refle­jado, ade­más, en impac­tan­tes mapas que se carac­te­ri­za­ron por su explí­cita inten­cio­na­li­dad y carga polí­tica, dado que fue­ron cons­trui­dos y uti­li­za­dos jus­ta­mente para trans­mi­tir men­sa­jes cla­ros y para denun­ciar las injus­ti­cias socia­les y espaciales.

Mapa de accidentes de tráfico incluido en uno de los Cuadernos de Campo de la Expedición Geográfica de Detroit para denunciar el peligro que suponía para los niños negros el tráfico de coches de los commuters blancos en sus desplazamientos de casa al trabajo.

Mapa de acci­den­tes de trá­fico incluido en uno de los Cua­der­nos de Campo de la Expe­di­ción Geo­grá­fica de Detroit para denun­ciar el peli­gro que supo­nía para los niños negros el trá­fico de coches de los com­mu­ters blan­cos en sus des­pla­za­mien­tos de casa al trabajo.

La inves­ti­ga­ción urbana rea­li­zada por los expe­di­cio­na­rios se com­ple­mentó con un inno­va­dor pro­grama docente (con directa ins­pi­ra­ción en la “peda­go­gía del opri­mido” de Freire) que per­mi­tió desa­rro­llar pro­gra­mas edu­ca­ti­vos para que los miem­bros de la comu­ni­dad negra adqui­rie­sen los cono­ci­mien­tos y las des­tre­zas nece­sa­rias para estu­diar y mapear los pro­ble­mas de su barrio e incluso para lle­gar a ins­cri­birse en la uni­ver­si­dad, algo que estaba total­mente fuera de su alcance en todos los sentidos.

La radi­ca­li­dad de las pro­pues­tas del pro­grama de las expe­di­cio­nes geo­grá­fi­cas resulta hoy de una actua­li­dad abru­ma­dora y nos per­mi­ten afir­mar cuán nece­sa­rio es reto­mar las ense­ñan­zas de expe­rien­cias pasa­das que, por diver­sas cau­sas, fue­ron olvi­da­das cuando no borra­das. Las “expe­di­cio­nes geo­grá­fi­cas”, como la de Detroit, anti­ci­pa­ron y toda­vía hoy supe­ran en muchos sen­ti­dos muchas de las pro­pues­tas recien­tes de inves­ti­ga­ción par­ti­ci­pa­tiva y car­to­gra­fías colectivas.

La per­so­na­li­dad explo­siva (de trato difí­cil, le apo­da­ban “Wild” Bill Bunge) y el genio inte­lec­tual de William Bunge juga­ron un papel deto­na­dor en todo ello. Su tra­bajo sobre Detroit se reco­gió en el libro Fitz­ge­rald (1971), el barrio en el que vivía y en el que se implicó ini­cial­mente con la comu­ni­dad negra, un libro del que se ha afir­mado que con­mueve, que ins­pira y que impulsa a tomar par­tido: la antí­te­sis de un libro aca­dé­mico tra­di­cio­nal. William Bunge se vio acom­pa­ñado, claro está, por el ambiente social y polí­tico de fina­les de los 60, favo­ra­ble a las pro­pues­tas cien­tí­fi­cas y polí­ti­cas radi­ca­les, y por un grupo de per­so­nas que com­par­tie­ron los obje­ti­vos del proyecto.

Nin­guno de ellos quiso hacer de ello un medio de vida. El mismo William Bunge ni siquiera llegó a tener un puesto esta­ble como pro­fe­sor, has­tiado como estaba de las reglas de juego uni­ver­si­ta­rias en exceso com­pe­ti­ti­vas, clien­te­la­res y buro­crá­ti­cas. Expul­sado de las uni­ver­si­da­des nor­te­ame­ri­ca­nas en las que tra­bajó, durante un tiempo se ganó la vida como taxista en las calles de Toronto (un ofi­cio que defen­día como óptimo para cono­cer “de ver­dad” la vida de una ciu­dad) y jamás llegó a tener el reco­no­ci­miento aca­dé­mico que, sin duda, sus tra­ba­jos mere­cían. Murió el 31 de octu­bre de 2013 sin que la comu­ni­dad aca­dé­mica tuviera noti­cia de ello.

Para mayor información:

BENACH, Núria (ed.). William Bunge. Las expe­di­cio­nes geo­grá­fi­cas urba­nas. Bar­ce­lona: Ica­ria edi­to­rial (colec­ción “Espa­cios crí­ti­cos”, núm. 10), 2017.

Núria Benach es pro­fe­sora de Geo­gra­fía Humana en la Uni­ver­si­tat de Barcelona.

Ficha biblio­grá­fica:

BENACH, Núria. William Bunge (1928–2013) y el pro­yecto de las expe­di­cio­nes geo­grá­fi­cas. Geo­cri­tiQ. 15 de sep­tiem­bre de 2017, nº 335. [ISSN: 2385–5096]. <http://www.geocritiq.com/2017/09/william-bunge-1928–2013-y-el-proyecto-de-las-expediciones-geograficas>

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